Insomnio en América

Casi un tercio de los niños no duermen lo suficiente. Y cuanto más se centran los expertos en las causas, más descubren que las perturbaciones nocturnas están relacionadas con otros problemas infantiles. Siga leyendo para conocer los avances más recientes en investigación y las estrategias de expertos para resolver batallas comunes antes de acostarse.

Por Laurie Tarkan, Fotografía por Ulla Nyeman

Introducción

Jim Franco

Casi todos los padres tienen inquietudes sobre los hábitos de sueño de sus hijos, es por eso que hay más de 50 libros impresos sobre cómo hacer que los niños se duerman. Pero aquí hay un hecho que lo despertará: aunque es común que los niños sufran de un sueño insuficiente o interrumpido, las batallas antes de acostarse no son necesariamente normales y los niños no pueden superarlas. Un pequeño pero creciente grupo de investigación sugiere que las alteraciones del sueño infantil están asociadas con problemas cognitivos, irritabilidad, mal humor, hiperactividad, comportamiento de oposición y un comportamiento similar al trastorno por déficit de atención con hiperactividad (TDAH, llamado TDA cuando la hiperactividad no está involucrada). La noticia alentadora es que los médicos están haciendo más que nunca para descubrir las causas y los mejores tratamientos para los problemas del sueño.

"Últimamente ha habido un auge dramático en la investigación del sueño pediátrico", dice Jodi A. Mindell, Ph.D., directora asociada del Centro de Trastornos del Sueño en el Hospital de Niños de Filadelfia y autora de Durmiendo toda la noche. De hecho, los Institutos Nacionales de Salud en Bethesda, MD, recientemente reservaron más de $ 4 millones para financiar investigaciones sobre el sueño y los trastornos del sueño en niños. "Se hizo evidente cuán comunes son los problemas de sueño en los niños y cuán importante es que sepamos qué los causa y cómo tratarlos", dice.

Lo que contribuyó a esta necesidad es la creciente comprensión de que algunos padres no reconocen que sus hijos sufren de falta de sueño. Un estudio realizado el año pasado en la Universidad de Tel Aviv en Israel descubrió que aunque el 18% de los niños eran considerados durmientes pobres según los estudios de sueño nocturno, sus padres no sabían que sus hijos estaban privados de sueño.

Mientras tanto, los médicos continúan descubriendo hallazgos importantes y sorprendentes sobre los efectos del mal sueño en la salud, el desarrollo y el comportamiento de los niños.

Las raíces del mal descanso

En pocas palabras, un durmiente problemático sufre de muy poco sueño o de sueño interrumpido. Esto puede ser provocado por estilos parentales o factores ambientales, como el estrés. Incluso eventos mundanos como comenzar la escuela o irse de vacaciones pueden provocar dificultades para dormir. Y aunque estos suelen ser de corta duración, pueden convertirse fácilmente en problemas a largo plazo si un padre no responde de manera rápida y adecuada, dice el Dr. Mindell.

Algunos expertos creen que nuestro estilo de vida acelerado ha provocado que más niños sufran de falta de sueño. "El sueño es mucho menos una prioridad en nuestra sociedad de lo que solía ser", dice Judith Owens, M.D., profesora asociada de pediatría en la Facultad de Medicina de la Universidad Brown y directora de la Clínica de Trastornos del Sueño Pediátrico en el Hospital de Niños Hasbro en Providence. "Somos una sociedad que funciona las 24 horas del día". Y si los niños participan en programas extracurriculares, las actividades nocturnas como la cena, la tarea y las rutinas de la hora de acostarse se retrasan. Los padres que están trabajando todo el día pueden querer pasar más tiempo con sus hijos por la noche, por lo que con gusto retrasan la hora de acostarse de sus hijos, agrega.

Los niños también tienden a dormir más tarde a medida que crecen y su ritmo circadiano cambia. Es un fenómeno normal llamado deriva de la fase de sueño. Pero debido a que tienen que despertarse temprano, las escuelas secundarias comienzan las clases antes que nunca, dice el Dr. Owens, terminan perdiendo el sueño. Aunque desde hace mucho tiempo se ha informado la deriva del sueño en adolescentes y recientemente ha obligado a algunas escuelas secundarias a comenzar las clases más tarde, una nueva investigación muestra que los signos de la deriva del sueño son evidentes en niños de tan solo 10 u 11 años.

Las causas ocultas de los problemas del sueño

Algunos factores culturales están claramente en el trabajo. Sin embargo, cada vez más, los médicos están descubriendo que muchos problemas de sueño en la infancia tienen una base médica y están estrechamente vinculados con problemas de conducta. Estos problemas pueden ser graves: "La falta de sueño afecta las habilidades motoras, la creatividad, las habilidades de resolución de problemas y la capacidad de atención de un niño, y conduce a la hiperactividad y al control deficiente de los impulsos", dice el Dr. Owens. La causa médica más común de falta de sueño es el síndrome de apnea obstructiva del sueño (SAOS), que afecta al 1% al 3% de los niños, generalmente entre las edades de 2 y 6. Generalmente es causado por amígdalas y adenoides grandes, que bloquean la garganta y Disminuir el flujo de oxígeno, dando lugar a mini interrupciones en el sueño.

Sueño y problemas de comportamiento

La obesidad a veces causa este tipo de bloqueo, dice Michael Anstead, M.D., profesor asistente de neumología pediátrica en la Universidad de Kentucky en Lexington. Cuando este es el caso, el OSAS es relativamente fácil de tratar: mientras duerme, el niño usa una máscara de respiración, que bombea aire a mayor presión a través de la nariz para ayudar a mantener abiertas las vías respiratorias. (Cualquier niño con apnea del sueño puede usar máscaras). Pero cuando la obesidad no es un factor, muchos médicos pierden la conexión entre la apnea del sueño y los problemas de conducta. Este fue el caso de Steven, de Fenton, MI, de 6 años. Cuando comenzó el jardín de infantes el año pasado, su madre, Mary (que no quería que se usara el apellido de su familia), notó un cambio en su comportamiento. "Comenzó a gritar, responder y actuar fuera de control", recuerda. "Su escuela me llamaba casi todos los días". Finalmente, llevó a su hijo a un psicólogo infantil, que lo diagnosticó con TDAH y le recomendó medicarlo con Ritalin. Ella no pudo hacerlo. "No me gusta la idea de la medicación, y tuve la sensación de que estaba agotado", dice ella.

Poco después, en una visita de niño sano con un colega del pediatra de Steven, un médico determinó que las amígdalas del niño eran inusualmente grandes. (El propio médico de Steven no creía que fuera un problema). Cuando el médico se enteró de que Steven había estado roncando desde la infancia, lo derivaron a un laboratorio del sueño, donde lo monitorearon durante la noche. Resulta que sus amígdalas agrandadas estaban causando OSAS, lo que lo llevó a dejar de respirar brevemente y despertarse muchas veces durante la noche, reduciendo drásticamente su sueño reparador. Steven tuvo una amigdalectomía y su comportamiento cambió casi de inmediato. "Estaba mucho más relajado, aprendía más rápido y no actuaba", dice Mary. El psicólogo se retractó del diagnóstico de TDAH de Steven.

La evidencia más convincente de que el sueño puede ser en parte responsable de los problemas de conducta proviene de estudios realizados en laboratorios de sueño pediátricos como el que visitó Steven. De los aproximadamente 600 niños atendidos anualmente en el Centro de trastornos del sueño del Arkansas Children's Hospital en Little Rock, un 50% de ellos tienen problemas de conducta, dice May L. Griebel, M.D., neuróloga pediátrica del centro. Han sido remitidos al laboratorio por un pediatra (a menudo a instancias de los padres) o un maestro que nota problemas continuos con el comportamiento diurno de un estudiante. Entre el 60% y el 70% de los niños que visitan el Centro de trastornos del sueño terminarán siendo diagnosticados con un trastorno del sueño, más comúnmente OSAS, trastorno del movimiento periódico de las extremidades (PLMD) o amígdalas y adenoides agrandados, dice el Dr. Griebel. Luego serán referidos al especialista apropiado, como un médico de oído, nariz y garganta o un nutricionista. Después del inicio del tratamiento, que generalmente consiste en cirugía, un régimen de pérdida de peso o medicamentos, los niños regresan a la clínica para determinar si necesitan atención adicional.

El factor de TDAH

Los estudios de laboratorio del sueño sugieren vínculos entre el TDAH y los problemas del sueño. Por ejemplo, los niños con TDAH tienden a tener altas tasas de trastornos del sueño médicamente causados, como el síndrome de piernas inquietas (RLS), caracterizado por sensaciones punzantes, dolorosas y espasmódicas cuando las piernas permanecen quietas, y PLMD, en el que los músculos de las piernas se contraen repetidamente durante la noche, temporalmente despertando al niño. Un estudio de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign examinó a 69 niños diagnosticados con TDAH y encontró que el 26% sufría de PLMD, un trastorno que es raro en el resto de la población.

En otro estudio, realizado por el Dr. Ronald D. Chervin, director del Centro de Trastornos del Sueño de la Universidad de Michigan en Ann Arbor, se descubrió que el ronquido habitual, un síntoma de SAOS, se produjo en el 33% de los niños de 2 a 18 años diagnosticados con TDAH, en comparación con el 9% de un grupo de control. "Los trastornos del sueño no explican la mayoría de los problemas de conducta en los niños, pero incluso si afectan a una pequeña fracción de niños hiperactivos, siguen siendo muchos niños", dice.

Sin embargo, los hábitos de sueño no suelen considerarse cuando los niños son evaluados por problemas de conducta o aprendizaje. "Absolutamente todos los niños que están siendo evaluados por problemas académicos, problemas de aprendizaje, problemas de conducta o TDAH deben ser evaluados por problemas de sueño", dice el Dr. Owens.

¿Podrías detectar un trastorno del sueño?

Como muestra la investigación de Tel Aviv, los padres a menudo no están seguros de lo que constituye un problema de sueño. De hecho, la mayoría de los padres no consideran preocupante si su bebé se despierta y llora en medio de la noche, ni si su hijo tiene un ritual excesivamente largo antes de acostarse y los padres tienen que estar presentes mientras el niño se duerme, explica Thomas F. Anders, MD, profesor de psiquiatría en la Universidad de California en Davis. Pero a menos que ese niño sea un recién nacido, esos problemas son de hecho motivo de preocupación. "Los padres tienden a ver el comportamiento de sus hijos como una rutina porque se han adaptado a él, o pueden no estar dispuestos a etiquetar el comportamiento como problemático", dice el Dr. Anders. Y a medida que los niños alcanzan la edad escolar, los padres simplemente pueden quedarse en la oscuridad sobre los problemas de sueño de sus hijos porque los niños mayores tienen menos probabilidades de alertar a sus padres cada vez que se despiertan en medio de la noche.

Dinámica de la familia

Los padres no son los únicos que pierden el problema, dice el Dr. Owens. Ella cree que muchos pediatras tienden a no alentar las conversaciones sobre los problemas de sueño con los padres de sus pacientes porque pueden no saber cómo ayudarlos a resolverlos. Una encuesta reciente que realizó respalda esto: de más de 600 pediatras entrevistados, solo el 25% dijo que se sentía cómoda diagnosticando y tratando problemas de sueño.

También es difícil identificar a los niños como durmientes problemáticos porque actúan de manera diferente durante el día que los adultos, dice el Dr. Griebel. "Si bien los adultos con problemas para dormir pueden parecer agotados, ningún niño que se respete a sí mismo quiere irse a dormir durante el día", dice, y agrega que una vez que hayan pasado la siesta, solo los niños con trastornos graves, como la narcolepsia, tienden a dormir entonces. En lugar de ceder ante el cansancio, el niño luchará contra él, lo que provocará inquietud, agresión e incapacidad para concentrarse o prestar atención.

Los expertos coinciden en que, si bien existen diferentes enfoques para resolver los problemas del sueño, un factor se destaca por encima del resto como predictor de éxito: la dinámica familiar. "El temperamento de un niño es ciertamente clave, pero al final es realmente el compromiso de la familia lo que puede cambiar su comportamiento", dice el Dr. Mindell. "Si los padres siguen el consejo de su médico, lo ponen en práctica constantemente y le dan importancia, las cosas definitivamente pueden mejorar".

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